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FCCI Conversation Series: Colombia, Monica Rogan



[English translation below]


En el marco del programa Latin American Cultural Exchange Fellowship Colombia, Sofia Colmenares del Fine Cacao and Chocolate Institute (FCCI) lideró una serie de entrevistas a productores de cacao, productores de chocolate, chefs chocolateros, e investigadores, entre otros actores que participan o colaboran con la industria colombiana del cacao y el chocolate. En conjunto proporcionan una imagen inclusiva de la industria del cacao en Colombia; lo que conllevo a dar visibilidad a personas que no han sido consideradas en la narrativa, enfatizar la importancia de reconocer la calidad del cacao colombiano y revalorar la relación entre el cacao con la historia, el patrimonio y la cultura de Colombia. Las entrevistas han sido transcritas con el objetivo de compartir los aspectos más relevantes con los lectores de este blog.


Conoce aquí a Monica Rogan (Goodnow Farms)


Monica Rogan es la co-fundadora y propietaria de Goodnow Farms Chocolate, el primer chocolatero internacional en emplear cacao del proyecto Origen Boyacá de Impulsa Bacao, en Colombia. Rogan huía de las barras de chocolate hasta que visitó una tienda de antigüedades en Los Ángeles, CA, donde degustó su primer tablilla (tableta) de chocolate ´bean to bar´(´del grano a la barra´, en español). Desde entonces, su esposo Tom y ella comenzaron un recorrido sensorial a través de este submundo de la industria. Como co-fundadores, ambos encabezan Goodnow Farms Chocolate desde Sudbury, en el Estado de Massachusetts, cuya visión y enfoque en la calidad nace, entre otros motivos, de sus visitas en persona a los productores de cacao alrededor de las Américas. Monica y Tom guardan la convicción de apoyar a productores de cacao que emplean prácticas éticas, sostenibles y que se atienen a rigurosos procesos de fermentación, secado, y transportación.


En uno de sus viajes, los Rogan visitaron el proyecto Origen Boyacá de Impulsa Bacao, bajo la recomendación de Dan O’Doherty, destacado profesional del medio y director de Cacao Services en Hawaii. La alianza entre asociaciones locales de productores de cacao y el sector privado en San Pablo de Borbur, Boyacá destacó durante su travesía. Esta alianza cautivo a los chocolateros de Nueva Inglaterra, ya que busca incrementar los ingresos de familias productoras de cacao a través de actividades productivas que tienen un impacto positivo sobre el tejido social y el medio ambiente en la región. Lo que más resaltó en su visita en Origen Boyacá, dijo Rogan, fue la compleja historia de la región y sus lazos quebrantados con el cultivo de coca. Rogan se sintió profundamente anonadada por la valentía y la humildad de los productores de cacao, quienes se caracterizan por residir en la primera región del país en acogerse a la sustitución de cultivos para contener la violencia e inseguridad. Su recorrido por las instalaciones de Impulsa Bacao presentó la oportunidad de iniciar un diálogo sobre procesos de poscosecha relacionados con la calidad y el sabor del cacao. En Massachusetts, con muestras de Impulsa Bacao, Rogan llevó a cabo una evaluación exhaustiva, proporcionando retroalimentación para que cumplieran los requisitos de calidad y sabor de Goodnow Farms Chocolate. Pese a que la calidad del cacao colombiano ha pasado desapercibida e injustamente juzgada en lo internacional, Rogan nunca dudo que encontraría cacao distintivo y de calidad en Colombia. El cacao colombiano debe ser celebrado, como lo hace Goodnow Farms, porque es único en su sabor y en su historia.


Monica Rogan desea agradecer y destacar la labor de:

  • Impulsa Bacao y todos sus cacaocultores colaboradores en el proyecto Origen Boyacá


A continuación, seleccionamos fragmentos de la conversación con Monica Rogan para resaltar detalles previamente relatados. Algunas respuestas han sido ligeramente editadas, con autorización de la entrevistada, por motivos de claridad y comprensión escrita.


Sofia Colmenares: ¿Cómo decides qué orígenes incluir en la línea de productos? ¿Qué factores rigen la decisión?

Monica Rogan: Bueno, el sabor del cacao debe ser increíble. Recibimos muestras de cacao de diferentes orígenes y hacemos lotes de prueba en nuestra cocina. Hemos seleccionado cacaocultores de diferentes maneras. Queremos resaltar diferentes zonas, para mostrarle a la gente que el cacao viene de muchos lugares alrededor del mundo y cada uno es distinto y único por diferentes motivos. Cuando empezamos la compañía, teníamos tres orígenes de lugares donde teníamos conocidos, así que fuimos a ver que podíamos encontrar. Algunas personas nos buscaron, y nosotros buscamos a otras personas y fuimos a conocerlos. Probamos el cacao: abren la mazorca, sacan la fruta y pruebas el mucílago, es posible percibir un poco del sabor de esta manera, del grano crudo, pero cambia drásticamente después de la fermentación y el secado. Otro factor que consideramos era si eran personas con quienes nos gustaría trabajar. Conocimos muchos productores que no se alineaban con nuestra visión. En algunos casos sus cultivos no eran tan responsables con el medio ambiente como nos hubiera gustado, así que decidimos no trabajar de su mano. Queremos garantizar que podamos establecer relaciones a largo plazo, que podemos mantener la comunicación, y algunos productores tienen muy buen cacao pero no pudimos mantener comunicación abierta (...), así que eso no funcionaría, tenemos que estar en la misma página. Yo hablo español, es una de las razones por la que nos concentramos en México, Centroamérica y América del Sur, porque es muy importante hablar el mismo idioma que el productor para entender todos los procesos del cultivo, cosecha, poscosecha, desafíos, ilusiones, y todo lo que ocurre en su comunidad. Por medio de simples conversaciones hemos conocido las dificultades a las que se enfrentan, que contribuyen al detrimento de la comunidad y que podrían haber impactado la producción. Teniendo esas conversaciones podemos ayudar a buscar soluciones, o podemos hablar de estrategias para el futuro y nos ayuda a todos a planear mejor.


SC: ¿Has tenido la oportunidad de compartir las barras de chocolate con colombianos y ver sus reacciones al probarlas?

MR: Si, les envíamos unas barras y recibimos muy buena retroalimentación. Están muy orgullosos y piensan que son deliciosas. El año pasado resaltamos a diferentes mujeres en chocolate durante el día internacional de la mujer, entonces hable sobre nuestra productora de cacao, Marina de Colombia, y Anyi, la encargada de las instalaciones de pos-cosecha, y sus respectivos roles en la producción del chocolate de alta calidad. Y fue una reacción muy singular en redes sociales, las reacciones de muchos colombianos en Facebook y en Instagram enviandome corazones y emoticones, y expresando su orgullo por ser reconocidos, fue increíble (...). Cuando volvamos a visitarlos nos gustaría llevarles más barras. Se que Martino compartió las barras con los cacaocultores y nos cuenta que las han disfrutado y están muy orgullosos, pero quiero hacer más, quiero compartir más, creo que es importante.


SC: Mencionas que te gustaría volver a Colombia a compartir y reconectarte. Me pregunto si hay algún aspecto sobre el cacao o el chocolate colombiano que deseas aprender al volver.

MR: (…) Quiero aprender más sobre su estilo de vida. La agricultura es parte de la vida, y su producción de chocolate es muy distinta de nuestra producción de chocolate. Me encantaría aprender más sobre los usos que le dan al cacao, quiero aprender todo en general. Es interesante mantener relaciones y compartir y aprender de otros. Pienso que es una conversación en desarrollo.


SC: Hay algún otro tema que quisieras discutir el día de hoy?

MR: Claro. Me siento muy emocionada por el futuro de la industria. Creo que las oportunidades para el cacao colombiano de alta calidad son abundantes, siempre y cuando todo el mundo colabore y se comprometa con una colaboración y retroalimentación continua. Reconozco que es un momento especialmente difícil por la pandemia, porque no podemos visitar a todos y dependemos de las relaciones que hemos establecido para conocer y entender lo que está pasando. Así que me siento agradecida por las relaciones que tenemos, y estoy agradecida de que aún podamos recibir cacao y trabajar juntos. Me genera ilusión visitarlos pronto.



Para consultar la transcripción de esta entrevista en inglés, haga click aquí. El Fine Cacao and Chocolate Institute (FCCI) y Sofia Colmenares (LACE 2021-2022) agradecen la participación de Monica Rogan por su invaluable contribución a este proyecto de investigación.


 

Within the scope of the Latin American Cultural Exchange Fellowship Colombia, the Fine Cacao and Chocolate Institute’s (FCCI) Sofia Colmenares spearheaded a series of interviews with cacao producers, chocolate makers, chocolatiers, and researchers, amongst other stakeholders, that participate in or collaborate with the Colombian cacao and chocolate industry. As a whole, they provide a detailed review of the cacao industry in Colombia; this was achieved by providing visibility to people generally dismissed in popular narrative, emphasizing the importance of recognizing the potential quality of Colombian cacao,and reevaluating the relationship of cacao with Colombian history, heritage, and culture. Interviews have been transcribed with the objective of sharing the most relevant information with the readers of this blog.


Meet Monica Rogan (Goodnow Farms)

Monica Rogan is the co-founder and owner of Goodnow Farms Chocolate, the first international chocolate maker to receive beans from Impulsa Bacao’s project, Origen Boyacá in Colombia. Rogan disliked chocolate candy bars until she stepped foot in a vintage furniture store in Los Angeles and tasted bean to bar chocolate for the first time. Since then, she and her husband started a sensory journey through this subcategory of the industry. As co-founders, they both head operations at Goodnow Farms Chocolate out of Sudbury, Massachusetts, whose vision and focus in quality has been guided by their in-person visits to cacao producers in the Americas region, amongst other reasons. Monica and Tom believe in supporting cacao producers that farm ethically and sustainably, and practice the highest quality levels of fermentation, drying, and transportation.

During one of their visits, the Rogans visited Impulsa Bacao’s Origen Boyacá project. The partnership between local associations of cacao producers and the private sector in San Pablo de Borbur, Boyacá, stood out during their journey. This partnership enthralled the New England chocolate makers, as it works to increase the income of cacao producing families through productive activities that have a positive impact on the social fabric and environment of the region. Rogan said the highlight of her visit to Origen Boyacá was learning about the complex history of the region, and its broken ties with coca crops. Rogan felt deeply touched by the courage and humility of the cacao producers, who are characterized by residing in the first region of the country to embrace crop substitution in order to contain violence and insecurity. Their tour along Impulsa Bacao’s facilities presented the opportunity to start a dialogue regarding post-harvesting processes related to cacao quality and flavor. Rogan took on an exhaustive evaluation, providing feedback so they would fulfill Goodnow Farms Chocolate requirements in quality and flavor. Even though the quality of Colombian cacao has gone unnoticed and has been subjected to unfair judgment in the international realm, Rogan never doubted that she would find distinctive and quality cacao in Colombia. Colombian cacao ought to be celebrated, as Goodnow Farms does so, because it is unique in its flavor and aroma.


Monica Rogan hopes to give special recognition and highlight the work of:

  • Impulsa Bacao and all of their cacao producing partners at Origen Boyacá


We have selected fragments of our conversation with Monica Rogan to highlight them below. Some answers have been modified slightly, with authorization of the interviewee, for clarity and written comprehension.


Sofia Colmenares: How are you deciding what origins to include in your lineup? What are those factors that you are focusing on?

Monica Rogan: Well, it has to taste great. So we sample the beans, we get different beans from different places and we do test batches in our kitchen. We’ve selected different farmers in different ways. We want to highlight different areas to show people that cacao comes from all these areas around the world and they're all different and unique for their own reasons. When we first started our company, we realized we have relationships here and we're starting with three origins so let's go down to these different places and see what we can find. Some people reached out to us, we reached out to others and we went down. We tried the beans: you crack open the pod, you take off the fruit and then you just try the beans, you can actually taste some of the flavor that way and from the raw bean but it drastically changes after fermentation and drying. Another thing we consider is: are these people we want to work with? We've met several farmers that weren't completely aligned with our goals. Maybe their farms weren't as sustainable environmentally as we would like to promote, so we decided not to work with them. We want to make sure that we have long-term relationships and we can communicate, and while some people might have great tasting cacao, if they're not communicating with us accurately and if they're not committed to it (…) that's not going to work, we have to be on the same page. I speak Spanish so that's one of the reasons why we focus in Mexico, Central and South America, because it's really important to be able to speak the same language as the farmers to understand all their processes regarding farming, harvest, post-harvest, challenges, hopes, and what's going on in the community. Just by having conversations we've learned about challenges that they have that were detrimental to their communities and could have stopped production, and because we have those conversations, we can help problem solve or we can talk about things to do in the future and it helps us both plan better together.


SC: Have you had the chance to share the chocolate bars with Colombians and see what their reactions are to tasting Colombian chocolate?

MR: Yeah, we did send back some bars and we've had great feedback. They're really proud of it, they think it tastes great. Something that's really unique too is last year we were focusing on women in chocolate during national women's day, so I actually highlighted our farmer Marina from Colombia, and Anyi, the head of the post-harvest facility, and what they were doing to make a high-quality chocolate. And the feedback that I got from people on social media, from Colombians on Facebook, and Instagram, just sending me hearts and emojis and writing to me that they were so proud to be recognized, it was just amazing. (…) Our plan when we go back to visit them is to bring more bars to share. I know Martino shared them with the farmers and he's given us feedback that they really love them and they're very proud, but I want to do more, I want to share more, I think it's important.


SC: So you mentioned you want to go back and share and continue to connect. I wonder if you've thought of anything else that you want to learn about Colombian cacao or chocolate, when you go back.

MR: (…) I want to learn more about their way of life. I think farming is just part of life, and their chocolate making is very different from our chocolate making. So I'd love to learn about different things they use the cacao for, I want to learn everything in general. It's interesting to have relationships and to share and to learn from each other. So I think it's just an ongoing conversation.


SC: Is there anything else that you would like to discuss today?

MR: Sure. I'm really excited to see where the industry is going. I think that there's a lot of opportunity for fine flavor cacao in Colombia as long as people work together, and are committed to the communication and the feedback back and forth. I think this is a particularly challenging time with COVID because we can't visit everyone and we're just relying on our established relationships to really understand and know what's happening. So I'm grateful for the relationships that we have, and I'm grateful that we are able to still get the cacao and that we can still work together. I look forward to being able to visit again soon.



To read the full transcript of this interview in English, click here. The Fine Cacao and Chocolate Institute (FCCI) and Sofia Colmenares (LACE 2021-2022) are grateful for Monica Rogan’s participation and invaluable contributions to this research project.

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